El lenguaje ISOTYPE

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ISOTYPE es un lenguaje visual creado en 1937 por el filósofo austríaco Otto Neurath, y los grafista Gernt Arnzt y Marie Neurath. Juntos construyeron un sistema que se ha convertido en uno de los mayores logros del diseño gráfico: un lenguaje capaz de expresar única y exclusivamente de forma visual todo tipo de mensajes.
Las intenciones iniciales de Neurath –en aquel momento Director del Museo de Sociedad y Economía de Viena– era conseguir transmitir datos sobre economía y sociedad, de la forma más clara posible, a una población salida de la posguerra con altos índices de analfabetismo. El objetivo era conseguir que cualquier ciudadano fuera capaz de comprender la complejidad del mundo y “al mismo tiempo pueda -debe- tomar parte activamente de la comunidad, compartiendo conocimiento y responsabilidad por los principales problemas de este mundo”. (Neurath 1937)

Para ello defendió la búsqueda de “una nueva forma de hacer converger la información, un método simple de enseñar y aprender y al mismo tiempo completo y exacto”. Y con estas sólidas intenciones construyó el lenguaje visual ISOTYPE, “un método que contiene un diccionario visual y una gramática; un nuevo mundo visual comparable al de la palabra” Para Neurath, un lenguaje simbólico basado en la imagen podía ser capaz de explicar problemas importantes en cualquier área de conocimiento.

Diccionario y gramática
El lenguaje ISOTYPE consiste en un diccionario de símbolos reconocibles y una gramática que establece las normas para asignar significados.
En el diseño del diccionario de símbolos contó con la ayuda de los grafistas Gerd Arntz y su propia esposa Marie Neurath, que definieron y xilografiaron cientos de dibujos sintéticos capaces de representar nominalmente todo tipo de elementos de la realidad: personas, objetos, espacios, características culturales, etc… A partir de este diccionario, Neurath estructuró formas de combinar los símbolos, asignándoles valores funcionales dentro de la construcción sintáctica del lenguaje. Por ejemplo “un símbolo de un zapato y otro de una fábrica sirven para hacer uno nuevo que signifique fábrica de zapatos”. Las reglas de la gramática de Neurath también incluyen que ciertas composiciones espaciales expresen significado “podemos situar los símbolos en un mapa para mostrar distribuciones geográficas o ordenarlos en filas para expresar relaciones estadísticas”. Las aportaciones gramaticales de Neurath a la construcción del mensaje visual ha ejercido una gran influencia en la visualización estadística y la infografia de prensa.

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Los grabados de Gert Arntz
Neurath invitó a Arnzt -un ya conocido artista de la izquierda radical alemana- a trabajar en su proyecto ISOTYPE integrando en el equipo de diseño del Museo. Durante su estancia diseño más de 4.000 pictogramas para el sistema además de algunos otros gráficos para las publicaciones y exposiciones del centro. Entre ellas, tuvieron especial éxito la colección Gesellschaft und Wirtschaft (1930). A mediados de los años 30, cuando cayó el gobierno socialista de Viena, Arnzt huyó a Holanda junto a los Neurath y cuando ellos decidieron instalarse en Inglaterra, él se quedó en La Haya trabajando para la Dutch Foundation of Statistics hasta su muerte en 1988. La simplicidad de sus dibujos contrasta con la laboriosa tarea de hacer los grabados manualmente, tanto en madera como en linóleo. Arntz supo combinar a la perfección sus habilidades artísticas con sus creencias políticas, compartiendo con Neurath la teoría que el lenguaje visual era esencial para explicar a la población los aspectos sociales y políticos que les afectaban.

Su principal contribución al sistema ISOTYPE fue construir toda una iconografía de morfemas visuales que a partir de la combinación nominaban multitud de conceptos. Por ejemplo, a una misma figura para representar a un hombre únicamente añadiendo dentro un pictograma de una herramienta, personificaba todo el abanico de profesiones posibles: agricultores, obreros, médicos, científicos, militares, etc… Esta metodología facilitó la creación del diccionario gráfico para el lenguaje ideado por Neurath.

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Marie Neurath
Marie Neurath (de soltera Reidemeister) trabajó como diseñadora en el Museo de Sociedad y Economía de Viena desde los inicios del Isotype. En los 40 se casó con Neurath y huyeron de la Europa central, instalándose junto a su marido en Oxford, Inglaterra donde fundaron el Isotype Institute y continuaron trabajando juntos con su proyecto publicando todo tipo de ensayos estadísticos para diversas instituciones. Tras la muerte de Neurath en 1945, Marie siguió trabajando como diseñadora y dirigiendo el estudio hasta entrados los años 70, desarrollando una prolífica actividad como autora y diseñadora de libros educativos para público juvenil bajo el sello editorial Max Parrish Colour Books.

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Marie Neurath

Se atribuye también a Marie la invención del acrónimo ISOTYPE (International System of TYpographic Picture Education) y dedicó buena parte de su carrera a documentar, traducir y editar todo lo relacionado con este sistema. A su muerte en 1986 legó su archivo a la Universidad de Reading conservado bajo el nombre de Otto and Marie Neurath Isotype Collection.

El legado de Neurath y el Isotype
Neurath también vio posibilidades de aplicación de su lenguaje al mundo de la señalización “un lenguaje simbólico es internacional y sería una gran ayuda para el viajero, incluso en su propio país. Los símbolos son mejores guías que las palabras en indicar direcciones tráfico, o señales en edificios públicos, museos o parques”. Y también en el de la educación “Este método visual tiene también uso en la educación sobre salud pública, cuidados de la infancia, seguridad, etc… tanto a los adultos como a los niños”. Sólo hace falta evocar la imagen de un aeropuerto o un hospital para ver la enorme influencia que ha ejercido Neurath en la cultura visual contemporánea y la contribución que hace su lenguaje para conseguir transmitir conceptos complejos visualmente de forma clara y compacta.
Neurath, con su lenguaje ISOTYPE, demuestra que el lenguaje visual es divisible en pequeñas partículas de significado, y que es posible construir una gramática de combinatorias fácil de aprender por los usuarios. Su trabajo hoy, en pleno auge del Big Data, toma más relevancia que nunca. No tanto por su estética -de gran calidad y muy apreciada por los diseñadores gráficos- sino por la capacidad de racionalizar la complejidad de las representaciones visuales.

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Todas las citas presentes en esta exposición fueron escritas por el propio Otto Neurath en el su artículo “Visual Education: A New Language” (Neurath 1937) para la revista Survey Graphic, vol. 26, no. 1 (January, 1937), p. 25.

(1) Archivo del trabajo de Gert Arntz para Isotype.

(2) Un artículo maravilloso sobre Marie Neurath por WALKER, Sue (2012): Info design for Children . Eye Magazine

(3) Aquí uno de los libros completos de Marie Neurath para Max Parrish: Machines wich seems to think

(4) Fantástico archivo con varios de los libros publicados por ISOTYPE Institute.


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Autor: Rosa Llop
Documentación para la exposición ISOTYPE. Festa del grafisme 2013. Portbou.

Rosa Llop © © 2013
Licencia Creative Commons


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